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L’aterrissage le plus court ?

Que vous l’ayez vu sur Facebook ou YouTube (ou 20 autres sites en ligne), vous connaissez sans doute le concours Valdez STOL. Ce n’est rien de moins qu’une sensation en ligne. Pendant plus d’une décennie, des pilotes du monde entier ont pu assister à des exemples étonnants de compétences de pilotage d’avion de brousse assis devant leurs ordinateurs personnels à regarder de la voltige aérienne.

En regardant exclusivement les vidéos du concours Valdez STOL, vous pourriez penser qu’il s’agit d’un grand événement avec des milliers de spectateurs et des centaines de concurrents. Tel n’est pas le cas. Ce n’est pas la version AirVenture ou Sun ’n Fun-Alaska. C’est un petit événement. Pour 2019, environ 60 avions (dont 27 concurrents) ont fait le voyage vers Valdez, en Alaska. Les organisateurs ont estimé la taille de la foule à près de 2 000 personnes. Alors que le nombre d’avions et de spectateurs a été freiné par le mauvais temps cette année, les estimations des avions et des personnes n’étaient que légèrement plus élevées dans les éditions 2017 et 2018. Au cours des années passées, pas moins de 400 avions ont volé dans.

Alors que la plupart des images que vous avez vues illustrent des avions remarquables effectuant des décollages et des atterrissages encore plus courts, il y a eu des accidents occasionnels. En fait, la vidéo la plus populaire a été capturée lors de la compétition de 2009 et montre deux mésaventures cette année-là – une une frappe d’hélice au décollage et une autre montrant un freinage trop enthousiaste qui a abouti à un piqué. Pour ce dernier, l’avion était plié, mais le dommage au pilote était principalement un ego meurtri. Cette vidéo a été vue près de 2 millions de fois.

Si les vidéos sont un peu trompeuses, à quoi ça ressemble vraiment d’assister à l’événement en personne? Tout d’abord, le concours Valdez STOL n’est qu’une partie du plaisir. Il fait officiellement partie du Valdez Fly-In and Airshow, un événement de trois jours qui a lieu le deuxième week-end de mai. Il comprend non seulement la compétition STOL (l’après-midi du deuxième jour) mais aussi un flyout pour un atterrissage sur la plage, un spectacle aérien et d’autres compétitions, y compris un bombardement de farine et le bombardement de ballons, et il y a des vendeurs et des camions de nourriture. La plupart des concurrents et des participants sont des Alaskiens. Cependant, au fil des ans, le Valdez Fly-In est devenu un élément de la liste des seaux pour de nombreuses personnes à travers le monde, ce qui a donné lieu à un groupe éclectique originaire de nombreux pays du Lower 48, du Canada, d’Europe et même d’autres continents.

Au-delà des compétitions et des performances au Valdez Fly-In, la foule rassemblée fait partie de ce qui rend l’événement spécial. Les Alaskiens que vous rencontrez là-bas montrent à quel point l’aviation est bien plus étroitement liée au tissu culturel de l’État que dans le Lower 48. En fait, si vous assistez en tant que pilote de n’importe où, beaucoup semblent heureux de vous adopter en tant qu’Alaska honoraire simplement parce que vous mouche. Quant aux non-Alaskiens que vous pourriez rencontrer, ne soyez pas surpris de saluer un pilote d’hydravion sud-africain des Caraïbes, un doctorant en biologie de la faune de l’Utah ou un sous-marinier à la retraite de 57 ans et étudiant-pilote de le nord de la Californie.

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Tandis que il semble que ce soit ici depuis des décennies, Valdez est assez nouveau. Le premier fly-in a eu lieu en 2003, lancé comme un moyen de stimuler les affaires alors que l’hiver se terminait et que la saison touristique du printemps et de l’été commençait à fleurir. Et ne vous y trompez pas: le cadre de cet événement est en grande partie ce qui le rend spécial. Le nom «Valdez» est peut-être mieux connu de ceux qui se trouvent en dehors de l’Alaska pour les célèbres tremblements de terre, les avalanches et cette grande marée noire, mais rien de tout cela ne rend justice à l’endroit.

Valdez est entouré par les montagnes Chugach fortement glacées, ce qui en fait un endroit d’une beauté à couper le souffle. Malgré la proximité des montagnes, Valdez Pioneer Field a une altitude proche du niveau de la mer (121 pieds MSL), une brise marine régulière (généralement) et, en mai, des températures fraîches mais pas froides. Les températures quotidiennes moyennes élevées et basses de 52/36 degrés Fahrenheit sont meilleures que certains endroits dans le Lower 48 à cette période de l’année. Bref, Valdez en mai a des conditions excellentes pour la compétition chapiteau STOL.